Mathew B. Brady

Mathew B. Brady
source of image

Van deze fotograaf heb ik zoveel materiaal gezien. Mathew B. Brady (inderdaad, zijn voornaam is met een t) was een gerenommeerd fotograaf uit de Amerikaanse Burgeroorlog. Die oorlog duurde van 12 april 1861 tot 9 april 1865. Brady kreeg van president Lincoln accreditatie om het front te mogen bezoeken, wel onder voorwaarde dat hij zelf in alle kosten voorzag.

Hij en zijn medewerkers deden actief verslag van de oorlog en brachten de ellende van de strijd rechtstreeks onder de ogen van de burger. Nou ja, vooral zijn medewerkers deden dat. Brady was vooral bezig met de ingekomen foto’s. Helaas was hij niet altijd even nauwkeurig. Catalogiseren en ontsluiten was niet zijn sterkste kant. Hij vergat nogal eens de datum en locatie en de echte maker van de foto, zodat van veel foto’s niet exact duidelijk welke gebeurtenis door wie was gefotografeerd.

Bovendien nam Brady het in het veld niet altijd even nauw met de waarheid; uit effectbejag sleepte hij nogal eens met lijken, legde ze anders neer, of bij elkaar, plaatste een geweer anders of erbij en deed zo de geschiedschrijving geweld aan. Alles voor de foto. Tegenwoordig is dat een absolute no-no – shoppen in persfotografie is zelfs een doodzonde dat je je baan kost – maar hij deed het wel. De gruwelijkheden van de Amerikaanse Burgeroorlog kwamen zo wel onder ogen van het publiek.

Impact

Die verslaggeving moet, net als de Vietnamoorlog een eeuw later, een enorme impact hebben gehad. De fotografie was net uit de kinderschoenen; de allereerste foto was gemaakt in 1825 door Niépce. Door alle snelle ontwikkelingen was de fotografie rond het midden van de 19e eeuw al in staat om goede en scherpe afbeeldingen te maken. Daar hield Brady zich mee bezig. En toen kwam de Amerikaanse Burgeroorlog. Dat was de eerste moderne oorlog, waarbij techniek een prominente plaats innam. Het was een oorlog met massatransporten per trein, telegrafie werd gebruikt, en fotografie werd ingezet om meedogenloos verslag te doen vanaf het slagveld.

Lincoln op bezoek na de slag bij Antietam, Maryland op 3 oktober 1862.
source of image

Er zijn werkelijk duizenden foto’s van die oorlog beschikbaar. Ik herinner me dat ik ongeveer tien jaar geleden nacht na nacht urenlang Brady’s foto’s of die van zijn medewerkers zat te bekijken. De helderheid en scherpte van de foto’s verbaasden me. Ik zag mensen die er niet meer zijn, ik zag de gevallenen aan het front, Lincoln op bezoek na de slag bij Antietam, Maryland op 3 oktober 1862. Er zijn fotoverslagen van de verwoesting van Richmond, Virginia, steden in puin door bombardementen alsof het Rotterdam, London of Dresden in de tweede wereldoorlog betrof. Maar er zijn ook staatsieportretten, soldaten, generaals, burgers en slaven in de zuidelijke staten. Alles meestal kraakhelder geschoten, soms in stereobeelden.  Het is er allemaal, van begin tot eind gedocumenteerd. Eigenlijk heel bizar om dit alles nog te kunnen zien.

Een flink aantal foto’s is te zien op de site van de Library of Congress. Verbaas je eens over het materiaal dat er beschikbaar is. En meer materiaal dat geatribbueerd is aan Brady is hier te vinden.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.